Uranium : c'est quoi ?


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L'uranium est connu pour être précieux puisque il est utile à la production d'électricité. Pourtant, il faut savoir que cet élément chimique peut être aussi très dangereux. Revenons, tout d'abord sur l'histoire de l'uranium. L'homme à l'origine de l'oxyde d'uranium (UO2) est l'Allemand Martin Heinrich Klaproth qui le découvrit en 1789. Ce praticien de chimie, grâce à l'analyse de la pechblende (minerai originaire de Saxe), mit en évidence une substance inconnue à la faculté de se comporter comme un métal.



C'est alors qu'il baptisera ce dernier « uranium », en rappel de la planète Uranus, que le chimiste avait observée huit ans auparavant. Mais il faut attendre plusieurs décennies avant que Melchior Péligot, en 1841, réussisse à purifier un échantillon d'uranium métal. Puis, Henri Becquerel, passionné de physique, découvre en 1896 que les sels d'uranium ont la possibilité de produire un rayonnement : c'est ainsi qu'est née la radioactivité. Au XXème siècle, les scientifiques français, Pierre et Marie Curie, mettrons en valeur, grâce à la pechblende, de nouvelles matières : le polonium et le radium. D'autres scientifiques, tels que Otto Hahn et Fritz Stassmann travailleront sur l'uranium bombardé par des neutrons. Les grands travaux autour de l'uranium commencent alors. C'est dès 1942 qu'on réalise la première réaction nucléaire en chaîne. Mais depuis, l'Histoire a démontré la grande dangerosité de l'uranium étant donné le massacre qu'ont provoqué les bombes atomiques sur Hiroshima et Nagasaki lors de la Seconde Guerre mondiale, mais aussi la catastrophe nucléaire de Tchernobyl.


Mais si l'uranium est si dangereux c'est parce qu'il est très réactif, inflammable et oxydable. Il a la capacité, de plus, de se marier avec d'autres éléments chimiques tels que le chlore, le soufre, l'azote et le carbone. Concernant l'extraction de l'uranium, sachez qu'on le trouve essentiellement en Australie, aux Etats-Unis ou encore au Canada. En outre, l'aspect de l'uranium correspond assez au nickel, puisqu'il présente la même texture et la même couleur.


uranium
Ensuite, il faut savoir que l'uranium présente différents oxydes, dont les plus courants sont : l'oxyde uraneux, l'oxyde salin et l'anhydride uranique. Le premier ne réagit pas avec l'eau, c'est pourquoi il est utilisé en priorité dans le domaine de l'industrie nucléaire. Le second, quant à lui, est davantage réactif, on l'utilise, de ce fait, en tant qu'intermédiaire. Le dernier, enfin, est présent à l'état naturel dans la pechblende et comme il est l'association des deux premiers oxydes, il possède les propriétés de ces deux éléments. Mais aujourd'hui, il faut savoir que le monde se dirige face à une pénurie d'uranium d'ici 2015. La production maximale est néanmoins possible jusque en 2025. Par conséquent, cette pénurie a entraîné une multiplication par dix du prix de l'uranium en quatre ans.


La France, quant à elle, possède des réserves d'uranium, mais les mines ont été fermées et ces réserves ne pourront donc jamais être employées. Il faudra donc trouver une nouvelle solution d'énergie que l'uranium.

Le Mardi 18 Mars 2008 à 15:00
Article écrit par missharper ()




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