Radioactivité : c'est quoi ?


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On associe souvent la radioactivité à la bombe atomique, les centrales nucléaires, à Hiroshima, à Marie Curie, ou à quelques films de science fiction... Pour autant, peu de personnes ont réellement pris la peine de s'interroger sur le mécanisme du phénomène radioactif. Le terme de radioactivité a été inventé par Marie Curie en 1898. Ce terme désigne pour elle un phénomène physique naturel au cours duquel des noyaux atomiques dits « instables » vont se désintégrer en produisant de l'énergie via des rayonnements divers : ces noyaux vont se transformer ensuite en noyaux atomiques plus stables. On appelle couramment les rayons qui seront émis des rayons « alpha », « béta » ou « gamma » (des trois premières lettres de l'alphabet grec). On notera que si c'est effectivement Marie Curie qui a inventé le terme de radioactivité, son véritable « découvreur » est plutôt Becquerel, lequel a été confronté à ce phénomène alors qu'il travaillait sur la phosphorescence. Les origines de la radioactivité sont avant tout naturelles : en effet, la radioactivité a pour origine principale les radio-isotopes qui existent à l'état naturel. Ils sont produits par les explosions de supernovas...


Plus près de nous, on va retrouver des traces d'éléments radioactifs dans notre environnement : ainsi, on retrouvera des traces d'uranium dans, par exemple, un roc de granit ! On parlera de radioactivité naturelle si l'on désigne la radioactivité qui est le produit de sources qui ne sont pas issues des activités humaines (recherche, centrales nucléaires, nucléaire militaire etc...) : il en est ainsi pour la radioactivité issue du radon ou des rayonnements cosmiques.


A l'inverse, on parlera avec pertinence de radioactivité artificielle si l'on désigne la radioactivité issue des activités humaines : il s'agit ici principalement des éléments transuraniens synthétiques, de la production artificielle de rayons Gamma (comme c'est le cas dans les impressionnants accélérateur à particules, dont la longueur est parfois de plusieurs kilomètres), de rayon X (dans le cas des radiographies, médicales par exemple). Que sa source soit artificielle ou humaine le phénomène reste le même !Traiter de la radioactivité de manière exhaustive n'est pas simple, tant le domaine recouvre une variété immense d'application, et mobilise des savoirs scientifiques difficilement compréhensible pour le grand public. Gardons toutefois à l'esprit que la radioactivité n'est pas l'exclusivité des armes nucléaires ou des centrales nucléaires civiles : son utilisation est courante dans une multitude de domaines, notamment dans la médecine.
radioactivite


Maitrisé depuis la Seconde Guerre Mondiale (avec les épouvantables bombes larguées sur Hiroshima et Nagasaki par les Etats Unis), la radioactivité est toutefois dangereuse, et son utilisation nécessite d'infinies précautions, tant son impact sur la santé humaine est grand, du fait de son aspect hautement cancérigène et désastreux pour le matériel génétique. Pour autant, les conséquences de la radioactivité sur la santé humaine sont très compliquées : en effet, le risque dépend tant de l'intensité du rayonnement auquel est soumis le corps humain, que de sa durée d'exposition, mais aussi du tissus exposé au rayonnement ou encore le vecteur radioactif utilisé...

Le Lundi 02 Mars 2009 à 12:25
Article écrit par ludovic ()




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