Centrale nucléaire : c'est quoi?


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Trois unités principales sont nécessaires au fonctionnement d'une centrale nucléaire : le réacteur, les générateurs de vapeur et le condenseur. Le réacteur abrite les fissions nucléaires, la chaleur ainsi produite est transformée en vapeur dans les générateurs de vapeur puis cette vapeur passe enfin par le condenseur formé de tuyaux contenant de l'eau très froide qui permet de la condenser.



Le cycle complet du combustible nucléaire démarre avec la préparation des matières premières dans les mines, continue par la transformation du combustible dans le réacteur, puis se termine par le retraitement et le stockage des produits usés. Il existe différents types de centrales nucléaires, le plus courant est le réacteur à eau pressurisée de 900 MW et le plus imposant consiste dans le surgénérateur. Le premier nécessite environ 200 éléments de combustible, dont un tiers doit être remplacé tous les ans en raison de l'épuisement de l'uranium-235 et de la formation de produits de fission qui absorbent les neutrons. A ce stade, le combustible contient des produits de fission extrêmement radioactifs et dégage donc encore une quantité considérable d'énergie résiduelle. On le stocke pendant au moins un an dans des piscines remplies d'eau puis il est expédié dans des conteneurs étanches vers des installations de stockage définitif ou des usines de retraitement chimique telle que l'usine Cogema de la Hague. En ce qui concerne les surgénérateurs, le plutonium produit dans le réacteur subit une phase de recyclage qui le transforme en un nouveau combustible.


Les experts estiment que nos réserves actuelles d'uranium sont suffisantes pour alimenter les surgénérateurs pendant plusieurs centaines d'années, d'autant qu'un excédent d'environ vingt pour cent du plutonium-239 récupéré sur chaque surgénérateur peut être stocké pour le démarrage de nouveaux surgénérateurs. La politique d'énergie nucléaire favorise le développement des centrales, bien que la gestion des déchets reste un casse-tête en raison de la grande durée de leur pouvoir nocif sur l'environnement.


Actuellement, on utilise des fûts en acier inoxydable insérés dans de profondes galeries souterraines pour stocker les déchets une fois vitrifiés. Si le nucléaire faisait peur autrefois sous forme de bombes, comme à Hiroshima, c'est maintenant la peur de l'énergie électrique d'origine nucléaire qui prime sur la crainte de l'arme nucléaire. La catastrophe de la centrale de Tchernobyl en 1986 a éveillé l'inquiétude du public envers le nucléaire civil et a amené un débat sur deux aspects importants de cette énergie. On étudie ainsi dorénavant plus soigneusement les différentes étapes du cycle du combustible nucléaire, et plus particulièrement la gestion des déchets, et on surveille les combustibles nucléaires à base d'uranium-235 et de plutonium-239 qui sont utilisés dans la fabrication des armes nucléaires. Les effets de la radioactivité sur l'être humain peuvent être mortels selon le degré d'exposition. Les rayonnements ionisants émis par les composés radioactifs pénètrent dans les tissus organiques et peuvent les endommager gravement.
centrale nucleaire


En France, les normes de radioprotection sont définies par la Communauté européenne de l'énergie atomique (Euratom) d'après les avis et recommandations de la Commission internationale de protection radiologique (CIPR). La sûreté nucléaire des centrales repose sur la conception de l'installation et les procédures d'urgence qui ont été mises en place par les pouvoirs publics en cas d'incident ou d'accident grave. Les défaillances à l'origine du drame de la centrale de Tchernobyl étaient dues à la fois à une erreur humaine et à un mauvais entretien des installations. Une meilleure formation du personnel et un contrôle accru des normes de sécurité permettent aujourd'hui de diminuer fortement les risques, au moins dans les pays européens.

Le Lundi 10 Septembre 2007 à 16:06
Article écrit par regine ()




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